De voorbereiding op het Major League seizoen is in volle gang. De jaarlijkse ‘spring training’ wedstrijden zijn al weer enige tijd onderweg en opening day, definitief vastgesteld op 1 april, komt snel dichterbij. Dat biedt ons een mooie gelegenheid om vooruit te blikken op het aankomende seizoen. Wij doen dit door in verschillende artikelen in te zoomen op de individuele divisies. Vandaag staat de American League East centraal. Gaan de Tampa Bay Rays wederom de divisie winnen of komen de Blue Jays en Yankees langszij? Waar zijn de Baltimore Orioles in hun rebuild proces en welke koers gaan de Red Sox überhaupt varen?

Boston Red Sox (24-36)

Met een 24-36 record waren de Boston Red Sox ver verwijderd van de play-offs. Waar de club in 2018 nog de World Series won daar vonden zij zich in 2020 terug op de laatste plek in de divisie, met maar liefst 16 overwinningen achterstand op de divisie winnende Tampa Bay Rays. In plaats van sportieve prestaties lag de focus in Boston met name op veranderingen in de organisatie zelf. In de Major League gaat een verandering van organisatorische koers gaat vaak gepaard met een periode van mindere sportieve prestatie’s. Toch is de hoop van de fans in Boston dat de Red Sox liever dit jaar dan volgend jaar weer relevant zijn. Of dat gaat lukken is nog maar de vraag.

De Tampa-koers in Boston?

Net als de Oakland Athletics van Billy Beane in het begin van dit millennium zijn de Tampa Bay Rays dit decennium uiterst succesvol met minimale middelen. De Rays slagen hierin door te investeren in hoogopgeleide en analytisch sterk onderlegde front office medewerkers. Dankzij hun sterke front office slagen de Rays er ieder jaar weer in om dankzij onconventionele transacties en het door ontwikkelen van hun talentvolle spelers optimaal te presteren binnen een beperkt budget.  Dit succes werkt jaloersmakend en zorgt ervoor dat andere ploegen, met meer financiële slagkracht, graag gebruik willen maken van de kennis en kunde van de Tampa Bay Rays. Hoe doe je dit? Door front office medewerkers uit Tampa Bay weg te lokken en bij jou club aan te stellen als General Manager. Dit is gebeurd bij de Los Angeles Dodgers met het aanstellen van General Manager Andrew Friedman en is vorig jaar gebeurd bij de Red Sox met het aanstellen van Chaim Bloom.

Bloom volgde bij de Boston Red Sox de ervaren David Dombrowski op. Dombrowski staat erom bekend dat hij het niet schuwt om talenten te ruilen voor bewezen Major league veteranen en dat hij het spelersbudget graag ten volste benut. Dit zorgt ervoor dat hij een reputatie heeft als een General Manager die met name geschikt is voor de korte termijn. De werkwijze van Dombrowksi leidde dan ook tot een onhoudbare financiële situatie in Boston. Het aanstellen van Bloom moet daarom ook worden gezien als een breuk met het Dombrowski-beleid. Bloom is door de eigenaarsgroep van de Red Sox aangesteld om financiële flexibiliteit te creëren (één van de peilers van het Tampa Bay Rays gedachtegoed) en om te bouwen aan een nieuw Red Sox team.

De onpopulaire ruil van Mookie Betts naar de Los Angeles Dodgers en de slechte prestaties van de Red Sox in 2020 zorgen ervoor dat de keuzes en de deals die Bloom maakt nu al onder een vergrootglas liggen. Bloom heeft een selectie geërfd met enkele dure krachten die nog meerdere jaren vastliggen in Boston, zoals Chris Sale (25,6 miljoen), J.D. Martinez (22 miljoen) en Xander Bogaerts (20 miljoen). Dit maakt dat de gewenste financiële flexibiliteit niet eenvoudig te realiseren is en dat het lastig is om nieuwe versterkingen aan te trekken zonder boven de ‘luxury tax‘ grens uit te komen. De wens voor financiële flexibiliteit en de ambitie om onder de ‘luxury tax‘ grens te blijven zie je terug in de gedane transacties die erg lijken op deals die de Tampa Bay Rays zouden maken, maar die je minder snel zou verwachten bij de Red Sox.

De Red Sox waren erg actief in het afgelopen offseason, maar waar de club uit Boston voorheen met name van zich liet spreken door die ene grote acquisitie ging het dit keer met name om kwantiteit in plaats van kwaliteit. De transacties van de Red Sox laten zich kenmerken door het aantrekken van jonge en meestal onbewezen talenten in de ruildeals en kortlopende contracten voor de contractvrije spelers.

Ruildeals: RHP Adam Ottavino en RHP Frank German van de Yankees voor een nader te bepalen speler; OF Franchy Cordero, RHP Josh Winckowski en drie nader te bepalen spelers voor OF Andrew Benintendi in een ruildeal met de  Royals en Mets; Christian Koss voor LHP Yoan Aybar in een deal met de Rockies; SS C.J. Chatham naar de Phillies voor een nader te bepalen speler; LHP Jeffrey Springs en RHP Chris Mazza naar de Rays voor C Ronaldo Hernandez en INF Nick Sogard;  RHP Zach Bryant van de Cubs als onderdeel van een eerdere deal

Contractvrije spelers: RHP Garrett Richards, 1 jaar/$10 miljoen; 2B Enrique Hernández, 2 jaar /$14 miljoen; LHP Martín Pérez, 1 jaar/$5 miljoen; OF Hunter Renfroe, 1 jaar/$3.1 miljoen; INF Marwin González, 1 jaar/$3 miljoen; RHP Matt Andriese, 1 jaar/$1.85 miljoen; RHP Hirokazu Sawamura, 2 jaar/$3 miljoen

Via het waiver systeem : RHP Joel Payamps van de Blue Jays; RHP John Schreiber van de Tigers

Via de Rule 5 draft: RHP Garrett Whitlock van de Yankees

De meest in het oog springende deal is de ruil van buitenvelder Andrew Benintendi naar de Royals, waar de Red Sox vijf spelers voor terugkregen maar slechts één die gelijk kans maakt op een plaats in de selectie. Duidelijk is dat deze ruil voortkomt vanuit de ambitie van de Red Sox om meer financiële ruimte te creëren. De prestaties van Benintendi waren in de afgelopen jaren, ondanks zijn potentie, wisselvallig en Bloom wilde graag van het contract van Benintendi. Misschien wel te graag, want de terugkomende spelers waarvan de namen al bekend zijn, Cordero en Winckowski, worden niet gezien als spelers die in de toekomst het verschil gaan maken voor Boston. Mogelijk veranderen de drie nader te bepalen spelers of de toekomstige prestaties van Cordero en Winckowski de emotie omtrent deze ruildeal, maar het overheersende sentiment is op dit moment dat dit het tweede offseason op rij is waarin de Red Sox een bij de fans populaire speler ruilen voor een ogenschijnlijk mager pakket aan spelers.

Naast het aantrekken van nieuwe spelers heeft Bloom ook een nieuwe (oude) manager aangesteld met Alex Cora. De manager die vorig jaar het hele seizoen geschorst was voor zijn aandeel in het Astros-schandaal keert terug op de bank bij de club die hij in 2018 naar de World Series titel heeft geleid. Het terug aannemen van Cora kan op veel positieve reacties rekenen van de fans. De hoop is dat hij de club uit Boston weer naar successen gaat leiden, maar is daarvoor niet teveel kwaliteit ingeleverd sinds 2018?

Wil 2021 een goed jaar worden voor de Red Sox dan hebben zij in ieder geval nodig dat J.D. Martinez en Rafael Devers hun vorm weer terug weten te vinden. J.D. Martinez heeft zich de afgelopen jaren geprofileerd als één van de beste slagmensen in de Major Leagues, maar in 2020 was hij met een 77 WRC+ slechts een schim van zichzelf.  Dit staat ver weg van de 134 WRC+ die hij over zijn gehele carrière bij elkaar heeft geslagen. Ook de slechts 23-jarige Devers voldeed in 2020 niet aan de verwachting. Na een explosief 2019 met een 133 WRC+ kwam de jonge derdehonkman enigszins terug op aarde met slechts een licht bovengemiddelde 109 WRC+. Wanneer beide spelers terugkeren op hun niveau van voor 2020 dan vormen zij samen het hart van de line-up en hun prestaties zullen bepalend zijn voor het offensieve succes van de Red Sox. Zij worden in het midden van de opstelling ondersteund door de steevast uitstekend presterende koninkrijk speler Xander Bogaerts. De rest van de opstelling bestaat uit solide, maar weinig spectaculaire spelers.

De schoen begint pas echt te wringen wanneer wij kijken naar de pitching van de Red Sox. De startende rotatie van de club eindigde in 2020 op de laatste plek wanneer er gekeken wordt naar FIP (5.19 FIP) en WAR (-0.1 WAR). Een abominabele prestatie! De vermoedelijke startende rotatie van de Red Sox bestaat uit Nathan Eovaldi, Eduardo Rodriquez, Garret Richards, Martin Perez en Nick Pivetta. Eovaldi is op zijn top een goede pitcher, maar erg wisselvallig van jaar tot jaar. Eduardo Rodriquez presteert stilletjes vrij solide en de verwachting is dat hij ook aankomend jaar zijn plek schoon houdt. Daarachter komen de vraagtekens. Richards, Perez en Pivetta moeten beter presteren dan in de voorgaande jaren, om de Boston een rol van betekenis te kunnen laten spelen in de divisie.  Één lichtpuntje is dat de Chris Sale waarschijnlijk halverwege aankomend seizoen weer beschikbaar is om te pitchen, nadat hij anderhalf seizoen aan de kant heeft gestaan met blessures. De terugkeer van Sale zou de rotatie van de Sox een boost geven mits hij natuurlijk terugkeert op zijn oude niveau.

Voorspelling HNKBL.nl: De selectie van de Red Sox herbergt veel vraagtekens. De concurrentie binnen de divisie was al hevig en je kunt eenvoudig beargumenteren dat de andere clubs zich meer of beter hebben versterkt. Ten opzichte van de talentvolle groep die in 2018 de World Series won heeft de selectie andermaal aan kwaliteit ingeleverd. Onze verwachting is dan ook dat de Red Sox samen met de Baltimore Orioles vechten om plek 4 in de divisie. Met de voorwaarde dat J.D. Martinez en Rafael Devers terugkeren op niveau geven wij de Red Sox licht de voorkeur boven de club uit Baltimore.

Bron: MLB.com

Baltimore Orioles (25-35)

Vorig seizoen was het eerste jaar sinds 2017 dat de Baltimore Oriolos niet op de laatste plek eindigden in de AL East. De club uit Baltimore, onder leiding van General Manager Mike Elias, is al enkele jaren bezig om zo veel mogelijk talent te verzamelen. Dit probeert Elais te bewerkstelligen door weinig te investeren in de Major league selectie, elk seizoen veel te verliezen en daarmee een hoge draf positie te bemachtigen. De Houston Astros dienen als voorbeeld en niet geheel toevallig ligt het verleden van Elais in deze organisatie. Wordt 2021 het seizoen dat de Orioles de lijn naar boven doorzetten of blijft de club nog even in de rebuilding modus?

Wachten op Rutschman

Niet geheel verrassend kiezen de Orioles nog niet voor een aanval op de topploegen uit de American League East. Elias zal tegen het einde van vorig seizoen uitgebreid zijn selectie hebben doorgelicht en de verwachte arriveer datum van de grootste talenten uit zijn organisatie hebben bestudeerd. Hij zal tot een makkelijke conclusie zijn gekomen; zolang de toptalenten van de Orioles nog niet klaar zijn voor de Major League heeft investeren in de selectie geen zin en pakt dit op de lange termijn waarschijnlijk zelfs nadelig uit. Elias kiest ervoor om nogmaals voor een goede draftpositie te gaan, om zodoende net dat beetje extra talent te verkrijgen waardoor over drie of vier jaar een gooi kan worden gedaan naar de play-offs en meer.

De voorkeur in Baltimore gaat er dus naar uit om nog minimaal één seizoen af te zien van investeringen, maar waar wachten zij op? Het is wachten tot toptalent Adley Rutschman zijn opwachting maakt in Baltimore. De 23-jarige catcher is het grootste talent van de organisatie en het beoogde nieuwe gezicht van de franchise. Zijn debuut wordt verwacht voor eind 2021. De algehele verwachting in de honkbal wereld is dat de Orioles vanaf volgend seizoen meer geld gaan uitgeven aan contractvrije spelers, om hun jonge talentvolle selectie aan te vullen.

Hebben de Oriolos dan helemaal stilgezeten? Natuurlijk niet, net als elke andere rebuildende ploeg hebben de Orioles wel enkele versterkingen aangetrokken om wat gaten in de selectie te vullen.

Ruildeals: RHP Alex Cobb en geld naar de  Angels voor 2B Jahmai Jones; RHP Garrett Stallings en RHP Jean Pinto van de Angels  ontvangen voor  SS José Iglesias

Contractvrije spelers: SS Freddy Galvis, 1 jaar /$1.5 miljoen

Waivers : 1B/OF Chris Shaw van de Giants; RHP Ashton Goudeau van de Pirates

Rule 5 draft: RHP Mac Sceroler van de Reds; RHP Tyler Wells van de Twins

De rule 5 draft spelers moeten het gehele jaar opgenomen zijn in de selectie om definitief eigendom te worden van de Orioles. Dit maakt de rule 5 draft bij uitstek geschikt voor ploegen waar de huidige sportieve prestaties ondergeschikt zijn aan de lange termijn doelstelling. Wanneer Sceroler en Wells goed presteren in spring training dan gaan wij deze spelers op zeker terugzien in het aankomende seizoen.

De ruil van Iglesias naar de Angels is een goede deal om extra talent te verzamelen met Stallings en Pinto. Tegen de tijd dat de Orioles klaar zijn met hun rebuild had Iglesias toch geen deel meer uitgemaakt van de kern en dan kan de waarde die hij vertegenwoordigt beter worden ingezet op de ruilmarkt. Met Freddy Galvis werd gelijk een relatief goedkope kracht aangetrokken die de korte stop positie het aankomend seizoen kan invullen. Galvis is een goede verdedigende korte stop die offensief weinig zal leveren, maar dit laatste hoeft ook niet perse in Baltimore.

Is het dan echt kommer en kwel in Baltimore? Nee, hoor. De club heeft langzaam aan een talentvolle groep spelers bij elkaar verzameld waarvan de eerste op het punt van doorbreken staan. De huidige groep bestaat uit veel zelf opgeleide spelers en dit is voor fans van de club een mooi teken dat het met de interne spelers ontwikkeling goed gaat. De 24 jarige Ryan Mountcastle liet vorig jaar zien dat hij kan uitgroeien tot één van de meest gevaarlijke slagmensen in de Major League. In het hart van de opstelling wordt hij omringt door een groep  midden-twintigers met potentie: Anthony Santander (132WRC+ in 2020), Chance Cisco (113 WRC+ in 2020) en Austin Hays ( 97 WRC+ in 2020, maar een sterke verdediger).

Een beschrijving van de pitching van de Orioles lijkt heel veel op de beschrijving van de slagmensen. Veel jonge en zelfopgeleide spelers en aangevuld met een enkele veteraan. De meest in het oog springende pitcher is Keegan Akin. De jonge linkshandige werper liet in het afgelopen jaar tijdens zijn korte debuut een goede indruk achter en de verwachtingen liggen voor hem hoog in het aankomend seizoen. Voor de liefhebber is het mooi dat veteraan ‘King’ Felix Hernandez een echte kans lijkt te hebben om een plek te veroveren in de rotatie. Hernandez had misschien moeten stoppen na zijn vertrek uit Seattle, maar hij verdient het om in ieder geval op het veld afscheid te nemen. Hopelijk is dit hem gegund.

Feel-good‘ verhaal van dit jaar is de terugkeer van Trey Mancini op het honkbalveld. De populaire Mancini is hersteld van darmkanker en is een voorbeeld voor velen. Een mooi verhaal dat hij weet terug te keren op het Major League niveau en de verwachting is dat hij in alle stadions met een applaus wordt ontvangen. Tijdens zijn terugkeer in een spring training wedstrijd kreeg hij al een voorbode met een staande ovatie van publiek en spelers.

Voorspelling HNKBL.nl: De Orioles hebben langzaam de stijgende lijn te pakken. Langzaam breken de eerste talenten door, maar het is nog even wachten tot de rebuild definitef is voltooid.  Wij verwachten wederom een moeizaam jaar waarin de club de strijd moet aangaan met de Red Sox voor de vierde plek in de divisie. Omdat het Baltimore beter uitkomt om laatste te worden in de divisie verwachten wij dat de Red Sox er uiteindelijk met de vierde plek vandoor gaan.

Bron: MLB.com

Blue Jays (32 – 28)

De Toronto Blue Jays kwalificeerde zich in 2020, ondanks een derde plek in de divisie, voor de wildcard ronde van de play-offs met een 32-28 record. In de wildcard ronde bleken de Tampa Bay Rays een maatje te groot en na twee wedstrijden viel het doek voor de Canadese ploeg. Al met al kan worden teruggekeken op een goed seizoen, maar de ambities van de Blue Jays reiken verder. De jonge kern van de ploeg heeft nu meer ervaring en het doel is om aankomend jaar een gooi te doen naar divisie winst en op play-off succes.

De Jays gaan ervoor!

Bij elke rebuild zijn de belangrijke vragen: wanneer is het kantelpunt? Wanneer zijn onze talenten goed genoeg om verdere investeringen te verantwoorden? Blue Jays General Manager Ross Atkins heeft daar een duidelijk antwoord op: onze tijd is nu! De Blue Jays zijn in het afgelopen offseason gelinkt aan alle beschikbare hoog aangeschreven contractvrije spelers, zoals Trevor Bauer, J.T.Realmuto en George Springer. Uiteindelijk zijn zij erin geslaagd om George Springer aan te trekken en hiermee geven zij een duidelijk signaal af naar de overige clubs. De Blue Jays waren al goed in 2020, maar worden nog beter in 2021. Althans, dat is de bedoeling. Als we één ding zeker weten is dat goede resultaten in het honkbal nooit makkelijk vangbaar zijn.

Ruildeals: LHP Steven Matz van de Mets voor RHP Sean Reid-Foley, RHP Yennsy Díaz en RHP Josh Winckowski; RHP Héctor Pérez naar de Reds voor een nader te bepalen speler.; OF Derek Fisher naar de Brewers voor geld en een nader te bepalen speler; LHP Travis Bergen van de Diamondbacks voor een geldbedrag.

Contractvrije spelers: OF George Springer, 6 jaar /$150 miljoen; 2B/SS Marcus Semien, 1 jaar /$18 miljoen; RHP Kirby Yates, 1 jaar/$5.5 miljoen; LHP Robbie Ray, 1 jaar /$8 miljoen; RHP Tyler Chatwood, 1 jaar /$3 miljoen; RHP David Phelps, 1 jaar /$1.75 miljoen

Via het waiver systeem: RHP Walker Lockett van de Mariners; RHP Anthony Castro van de Tigers; RHP Joel Payamps van de Red Sox

Ross Atkins is erg actief geweest en heeft waar mogelijk zijn selectie versterkt. De meest in het oogspringende versterkingen zijn buitenvelder George Springer en korte stop Marcus Semien. Voor de rotatie hebben de Jays Robbie Ray behouden met een nieuw contract en zij hebben een ruildeal gesloten voor de linkshandige werper Steven Matz.

De slagorde ziet er, mede dankzij de komst van Semien en Springer, indrukwekkend uit en zal voor het nodige offensieve vuurwerk gaan zorgen. George Springer, met zijn veelgeprezen rust en hoge OBP, is de beoogde eerste slagman. Het binnenveld zal naar verwachting worden gevormd door de talentvolle, maar nog niet volledig doorgebroken, Vlad Guerrero jr  (112 WRC+ in 2020) op het eerste honk, Marcus Semien (92 WRC+ in 2020) zal het tweede honk bemannen, de zeer talentvolle Bo Bichette (122 WRC+ in 2020) neemt de korte stop positie voor zijn rekening en op het derdehonk speelt Cavan Biggio (124 WRC+ in 2020).  Semien is de enige met een ondergemiddelde WRC+, maar zo recent als in 2019 ontving hij nog MVP-stemmen dankzij een een 138WRC+. Wanneer Semien enigszins in de buurt komt van zijn productie uit 2019 dan hebben de Blue Jays één van de meest gevaarlijke binnenvelden van de Major League. Het buitenveld zal naar alle waarschijnlijkheid worden ingevuld door het trio George Springer (146 WRC+ in 2020), Lourdes Gurriel jr (135 WRC+ in 2020) en Teoscar Hernandez  (143 WRC+ in 2020). De aangewezen slagman wordt waarschijnlijk Rowdy Tellez (133 WRC+ in 2020) en Danny Janssen (86 WRC+ in 2020) zal waarschijnlijk de plek achter de plaat bemannen.

Waar de slagorde er gevaarlijk uitziet daar heeft de startende rotatie nogal wat vraagtekens. De rotatie wordt aangevoerd door zekerheidje Hyun Jin Ryu (3.01 FIP in 2020). De tweede rotatieplek wordt waarschijnlijk ingevuld door Robbie Ray (6.50 FIP in 2020). Ray heeft enkele goede jaren gekend in Arizona, maar presteert eigenlijk elk jaar minder. Toch geloven de Blue Jays dat Ray zijn oude vorm kan hervinden en dit moet ook wel als de club enige kans wil maken op eremetaal in oktober. De derde plek zal worden ingevuld door Tanner Roark (6.86 FIP in 2020). Roark had weinig succes in 2020, maar in de jaren daarvoor was hij een solide pitcher. Steven Matz (7.76 FIP in 2020) kende een dramatisch jaargang in 2020, maar net als Roark was hij juist wel sterk in 2018 en 2019.  De laatste plek wordt ingevuld door Ross Stripling (6.15 FIP). De voormalig Dodger past mooi in het rijtje, want ook hij hoopt 2020 snel te vergeten en terug te keren in de vorm die hij eerder in zijn carrière liet zien. De prestaties van de rotatie kunnen dus alle kanten opgaan. Op Ryu na moeten alle pitchers beter presteren dan in 2020. Lukt dit niet dan zal dit een flinke spaak in de ambities van de Jays gooien en daarmee zal het mislopen van Trevor Bauer als een nog grotere tegenslag aanvoelen.

De bullpen bestaat uit weinig aansprekende namen en had mogelijk, gezien ook de beschikbare pitchers op de vrije markt, nog aanspraak kunnen maken op één of meerdere versterkingen. De closer rol zal naar alle waarschijnlijkheid worden ingevuld door Kirby Yates (5.27 FIP in 2021). Overige beoogde bullpen namen zijn Jordan Romano (3.12 FIP in 2020), Rafael Dovis (3.02 FIP in 2020), Tyler Chatwood (3.35 FIP in 2020), Ryan Borucki (3.61 FIP in 2020), David Phelps (5.47 FIP in 2020), Jullian Merryweather (2.27 FIP in 2020), Anthony Kay (4.95 FIP in 2020) en Trent Thornton (2.66 FIP in 2020).

De Blue Jays hebben duidelijk een sterke slagorde, maar de vraag is of de pitching genoeg kan leveren om daadwerkelijk een gooi te doen naar divisie winst. De concurrentie binnen de divisie, met name van de Yankees en de Rays, is sterk en alleen een goede slagorde is niet genoeg om de divisie te winnen. De Blue Jays gokken op een terugkeer in vorm van hun halve rotatie en dat is misschien een te grote gok. Mocht alles op zijn plaats vallen dan kunnen de Blue Jays de divisie winnen, maar het kan ook verschrikkelijk misgaan en dan zal Ross Atkins veel kritiek krijgen te verduren.

Voorspelling HNKBL.nl: De Blue Jays hebben de pech dat zij  in de American League East spelen, omdat de Rays en Yankees erg sterk zijn op dit moment. De slagorde is op orde, maar op pitching gebied moet alles op zijn plaats vallen willen de Blue Jays echt strijden om divisie winst. Onze verwachting is dat Ross Atkins nog een offseason extra nodig heeft of agressief moet zijn richting de ruil deadline, om ervoor te zorgen dat de Jays de divisie kunnen winnen. Onze verwachting is dat de club uit Canada als 3e eindigt in de divisie.

Bron: MLB.com

Yankees (33 – 27)

Voor het laatste seizoen waarin de New York Yankees een record onder .500 hadden moeten wij teruggaan naar 1992! Al 28 jaar lang hebben de Yankees steevast een winning record en 2020 was niet anders. Wel bedroeg de achterstand op divisie winnaar Tampa Bay maar liefst 7 wedstrijden. Een enorm verschil in een seizoen dat slechts 60 wedstrijden betrof. Kunnen de Yankees dit jaar het gat dichten? Belangrijker nog is de vraag of de Yankees eindelijk weer eens gaan strijden om de World Series. Het publiek uit New York is veeleisend en ondanks dat er al in 28 jaar geen seizoen onder .500 is geëindigd zal de druk op General Manager Brian Cashman toenemen wanneer de Yankees er wederom niet in slagen om een nieuwe World Series titel te winnen.

Cashman gokt op herstellende pitchers

Het werk van General Manager Brian Cashman lag dit offseason niet zozeer in de slagorde, al was het nieuwe contract van D.J, LeMahieu wel een belangrijke slag, maar in het versterken van de startende rotatie. Met het vertrek van Tanaka viel een betrouwbare pitcher weg en op ace Gerrit Cole na blinkte de rotatie niet uit in topspelers. De Yankees zijn één van de meest strikte organisaties wanneer het aankomt op gedragsregels. Dit is één van de redenen waarom de club geen interesse had in de polariserende Trevor Bauer.  Toch moest de rotatie worden versterkt en dit heeft Cashman gedaan door een tweetal van blessure terugkerende pitchers aan te trekken; Jameson Taillon is aangetrokken met een ruildeal met de Pittsburgh Pirates en Corey Kluber is contractvrij aangetrokken. Beide pitchers komen terug van zware blessures en het is afwachten hoeveel inningen zij aankomend jaar kunnen pitchen en op welk niveau. Mochten beide terugkeren op hun oude niveau dan hebben de Yankees twee goede deals gemaakt.

Ruil deals: RHP Jameson Taillon van de  Pirates voor RHP Miguel Yajure, RHP Roansy Contreras, INF Maikol Escotto en OF Canaan Smith-Njigba; RHP Adam Ottavino en RHP Frank German naar de Red Sox voor een nader te bepalen speler; LHP James Reeves naar de Padres voor OF Greg Allen

Contractvrije spelers: 2B DJ LeMahieu, 6 jaar/$90 miljoen; RHP Corey Kluber, 1 jaar /$11 miljoen; RHP Darren O’Day, 1 jaar/$2.45 miljoen; LHP Justin Wilson, 1 jaar /$2.85 miljoen ; OF Brett Gardner, 1 jaar /$4 miljoen

De slagorde van de Yankees is er één met slagtanden. Op catcher Gary Sanchez (68 WRC+ in 2020) na noteerden de 9 beoogde starters in 2020 allen een WRC+ ruim boven de 100. Op het eerste honk staat Luke Voit (152 WRC+ in 2020). De MVP-kandidaat D.J. LeMahieu (176 WRC+) zal wederom zijn vertrouwde plek op het tweede honk innemen. Het derdehonk wordt bemand door Gio Urshela (133 WRC+ in 2020) en op de korte stop positie staat Gleyber Torres (106 WRC+ in 2020). Het buitenveld wordt bezet door de populaire Aaron Judge (139 WRC+ in 2020), het krachtmens Giancarlo Stanton (142 WRC+ in 2020) en Clint Frazier (149 WRC+ in 2020). Een formidabele slagorde die weer voor een groot aantal homeruns gaat zorgen.

De beoogde startende rotatie vertoont, evenals de Blue Jays, enige vraagtekens. Gerrit Cole (3.89 FIP in 2020) is de onbetwiste ace van de staf en één van de beste pitchers in de Major League. De plekken achter Cole worden gevuld door Corey Kluber (4.19 FIP in 2020 maar in slechts 1 inning), Jameson Taillon is herstellende van een Tommy john operatie en heeft in 2020 geen inning gepitcht. De laatste keer dat hij pitchte, in 2019, was hij wel effectief (3.80 FIP). Jordan Montgomery (3.87 FIP in 2020) was goed in 2020 en hoopt daarop voort te borduren .Tot slot beschikken de Yankees nog over de veelbesproken Domingo German. German is geschorst door een huiselijk geweld zaak en het is nog maar afwachten of de Yankees hem willen gebruiken. Mits het antwoord op de voorgaande vraag ‘ja’ is zal hij vermoedelijk een plek innemen in de rotatie.

De bullpen van de Yankees  oogt niet ijzersterk, maar heeft wel enkele zeer ervaren en bewezen krachten. Aroldis Chapman (2.93 FIP in 2020) zal de closer rol weer op zich nemen. De rest van de bullpen zal waarschijnlijk bestaan uit Chad Green (4.17 FIP in 2020), Justin Wilson (3.04 FIP in 2o2o), Darren O’Day (2.79 FIP in 2020, Jonathan Loaisiga (4.41 FIP in 2020) , Luis Cessa (3.79 FIP in 2020) en mogelijk Tyler Lyons (6.79 FIP in 2020) en Nick Nelson (5.56 FIP in 2020). Al met al een groep die niet heel robuust oog. Het zou ons in ieder geval niet verbazen wanneer de Yankees nog opzoek gaan naar naar bullpen versterkingen voor de ruil deadline.

De selectie van de Yankees vertoont veel overeenkomsten met de Blue Jays. Een sterke slagorde gekoppeld aan een pitching staf met veel vraagtekens. Valt alles op zijn plaats, met name een goede terugkeer op niveau van Taillon en Kluber zullen hierbij helpen, dan kunnen de Yankees zomaar tot ver in oktober meedoen om het eremetaal. Dit is alleen verreweg een zekerheid. Versterkingen voor de bullpen lijken noodzakelijk om echt een gooi te doen naar een World Series overwinning.

Voorspelling HNKBL.nl: De Yankees staan garant voor een positief record in het reguliere seizoen en dat zal in 2021 niet anders zijn. De grotere vraag is of de club uit New York de Tampa Bay Rays kunnen bijhouden in de race voor de divisie titel. Het gat was afgelopen jaar erg groot en wij denken dat Brian Cashman tot nu toe te weinig heeft gedaan om het gat helemaal te dichten. Onze voorspelling is dan ook dat de Yankees als tweede eindigen in de divisie.

Bron: MLB.com

Tampa Bay Rays  (40 – 20)

Overtuigend, zo kun je de prestaties van de Tampa Bay Rays in het reguliere seizoen van 2020 het best omschrijven. De Rays kenden een ongelooflijk seizoen dat uiteindelijk pas eindigde met uitschakeling in de World Series tegen de Los Angeles Dodgers. Vanaf het moment van de uitschakeling prediken de spelers van de ploeg uit Florida al een mantra van ‘Wij komen terug‘. Gaat dit lukken? General Manager Erik Neander gaat hier in ieder geval alles aan doen. Alleen hoe je de weg bewandeld naar de World Series wordt in Tampa iets anders ingevuld dan bij de andere ploegen. De Tampa Bay Rays beschikken over de beste front office van de Major League en zijn niet bang om onorthodoxe deals te sluiten en dat blijkt ook uit de acties in het afgelopen offseason. Alles met één doel; zoveel mogelijk winnen.

Wat doet Tampa nou?!

De honkbalwereld was bijna in shock toen het nieuws doorbrak dat de Tampa Bay Rays, vers van een World Series verlies, hun ace Blake Snell ruilden met de San Diego Padres voor pitcher Luis Patina, catcher Fransisco Mejia, catcher Blake Hunt en pitcher Cole Wilcox. Dominante startende pitchers zijn heel waardevol en worden zelden geruild. Toch past deze deal perfect in het plaatje van de werkwijze van de front office van de Tampa Bay Rays. General Manager Erik Neander werkt met een klein budget en presteert maximaal binnen de financiële beperkingen. De belangrijkste gedachte is dat je spelers kunt wegruilen wanneer hun waarde maximaal is en wanneer je zelf het vermoeden hebt dat de waarde van de speler in de toekomst minder wordt door een aflopend contract of door afnemende prestatie’s. Neander heeft in het geval van Snell geoordeeld dat het pakket aan talent dat de Padres boden een hogere waarde heeft dan de waarde die Tampa Bay zelf aan Snell toekend en daarom heeft hij de deal gemaakt.

De ruil van Snell betekende dat Tampa Bay opzoek moest naar een nieuwe invulling van de pitching staf. Naast Snell heeft Tampa ook afscheid genomen van de geslepen Charlie Morton (contract getekend bij de Atlanta Braves). De Rays waarom daarom vrij actief op de markt en contracteerden enkele interessante pitchers waarvan zij hopen dat deze een groot aantal inningen kunnen invullen.

Ruildeals: LHP Blake Snell naar de Padres voor RHP Luis Patiño, RHP Cole Wilcox, C Francisco Mejía en C Blake Hunt; 1B Nate Lowe, 1B Jake Guenther, and OF Carl Chester naar de Rangers voor C Heriberto Hernandez, INF Osleivis Basabe en OF Alexander Ovalles; INF Dillon Paulson en een nader te bepalen speler van de Dodgers in een ruil tussen drie clubs  (LHP Garrett Cleavinger van Phillies naar de Dodgers, LHP José Alvarado van Rays  naar de Phillies); RHP Aaron Slegers naar de Angels voor een nader te bepalen speler; RHP John Curtiss naar de Marlins voor 1B Evan Edwards; LHP Jeffrey Springs en RHP Chris Mazza van de Red Sox voor C Ronaldo Hernandez en INF Nick Sogard

Contractvrije spelers: RHP Chris Archer, 1 jaar/$6.5 miljoen; C Mike Zunino, 1 jaar/$3 miljoen; RHP Michael Wacha, 1 jaar/$3 miljoen; LHP Rich Hill, 1 jaar/$2.5 miljoen; RHP Collin McHugh, 1 jaar/$1.8 miljoen; RHP Chaz Roe, 1 jaar/$1.15 miljoen; RHP Oliver Drake, 1 jaar/$775,000

Chris Archer, Michael Wacha, Rich Hill en Collin McHugh zijn allen meer ervaren pitchers die het vertrek van Charlie Morton en Blake Snell indirect moeten opvangen. Wanneer je de pitchers langs een meetlat legt zijn de vier namen qua prestaties niet gelijkwaardig aan de twee vertrekkende pitchers, maar de Rays zijn creatief en onconventioneel in het gebruik van hun pitching staf en zij vertrouwen erop dat ze genoeg kwalitatieve inningen uit deze vier mannen kunnen halen om competitief te zijn.

De slagorde van de Tampa Bay Rays bestaat niet uit een grote bovengemiddelde offensieve spelers, maar wel uit een rits solide slagmannen.  Om aankomend seizoen succesvol te zijn is het van belang dat Austin Meadows (87 WRC+ in 2020) terugkeert of beter is dan zijn vorm in 2019. In 2020 was Meadows geblesseerd en hij miste een gedeelte van het seizoen door een covid-19 besmetting. Daarnaast moet play-off held Randy Arozarena (176 WRC+ in 2020) het nu ook gedurende een heel seizoen laten zien.  De slagorde bestaat, naast Meadows en Arozarena, vermoedelijk uit Brandon Lowe (150 WRC+ in 2020),  Ji-Man Choi (103 WRC+ in 2020), Manuel Margot (93 WRC+ in 2020),  Joey Wendle (116 WRC+ in 2020), Willy Adames (124 WRC+ in 2020), Kevin Kiermaier (93 WRC+ in 2020) en catcher Mike Zunino (65 WRC+ in 2020). Mogelijk wordt de slagorde in de. loop van het seizoen versterkt met toptalent Wander Franco die wordt gezien als het grootste aanstormende talent in de gehele Minor leagues

De pitching is al jarenlang een kracht van de Rays en dit komt niet zozeer door één of twee toppitchers, maar meer door de creatieve manier waarop de inningen worden ingevuld. Zelden zal een pitcher van de Rays drie keer door de slagorde gaan en de Rays zullen veelvuldig een opener gebruiken. Dit maakt het voorspelen van de startende rotatie een lastige klus. De onbetwiste nummer 1 lijkt Tyler Glasnow (3.66 FIP in 2020) en hij heeft de potentie om de nieuwe ace te worden van de staf en zo de schoenen van Blake Snell te vullen. Na Glasnow zijn er wat vraagtekens, maar waarschijnlijk zullen wij Rich Hill (3.99 FIP in 2020) en de van een blessure terugkerende Chris Archer veel in actie zien. Kijk niet raar op wanneer beide pitchers relatief weinig inningen pitchen voor starters. Ryan Yarbrough (3.80 FIP in 2020) en Michael Wache (5.25) zullen naar verwachting de rotatie compleet maken. Wanneer alle pitchers hun niveau halen dan zijn de Rays in geen van de wedstrijden kansloos.

De bullpen wordt aangevoerd door Peter Fairbanks (3.04 FIP in 2020) die de closer rol op zich zal nemen. Voor de rest bestaat de bullpen uit Nick Anderson (1.35 FIP in 2020), Diego Castille (4.35 FIP in 2020),  Ryan Thompson (4.33 FIP in 2020), Chaz Roe (2.55 FIP in 2020), Ryan Sherrif (3.40 FIP in 2020), Cody Reed (5.61 FIP in 2020) en Collin McHugh die terugkeert van een blessure. De verwachting is dat deze groep veel gerouleerd gaat worden met spelers uit de Minor Leagues, want de Rays staan erom bekend dat hun relievers veel inningen moeten vullen.

Voorspelling HNKBL.nl: De Rays zijn sterkhouders Charlie Morten en Blake Snell kwijtgeraakt, maar die plekken zijn op Rays-achtige wijze weer ingevuld. Het beleid van de Rays heeft in de afgelopen jaren zijn vruchten afgeworpen en wij verwachten dat ook dit jaar succesvol gaat zijn. De selectie van de Rays lijkt het beste in balans van alle ploegen in de American League East en wij voorspellen dan ook dat de divisie winst wederom naar Tampa gaat. Ook verwachten wij dat de Rays het ook weer goed gaan doen in oktober.

Bronnen: Fangraphs.com, TheAthletic.com, Baseball-reference.com, MLBtraderumors.com.

Bron foto : “ Tampa Bay Rays Opening Day” by CityofStPete – Under Creative Commons license

Bron: MLB.com

Deel Dit Verhaal, Kies Je Platform!